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El TNM es un sistema universal de clasificación de los tumores que permite a los médicos describir su estadio. El TNM está determinado por la extensión local, regional y a distancia de los mismos. Fue desarrollado por el American Joint Committee on Cancer (AJCC) en colaboración con la International Union Against Cancer (UICC). Existe un TNM para cada una de las localizaciones del cuerpo humano y, en el caso de los localizados en cabeza y cuello, para cada una de las localizaciones topográficas del mismo. Así lo explica el doctor Fernando López, vocal de la Comisión de Cabeza y Cuello y Base de Cráneo de la SEORL-CCC, en este vídeo.

El objetivo del TNM es que los médicos puedan realizar un correcto estadiaje de los tumores que les sea de utilidad para la decisión terapéutica, la evaluación tras el tratamiento, así como el pronóstico, y para unificar criterios para la investigación y recopilación de datos.  

En el área de cabeza y cuello se realiza una estadificación clínica en el momento del diagnóstico del tumor. En el diagnóstico se realiza una exploración física, que incluye un examen de la cavidad oral y orofaringe, laringsocopia, palpación de los ganglios, así como otras que puedan servir para estudiar las manifestaciones clínicas de cada paciente. También hay que realizar la anamnesis correspondiente y el estudio de las pruebas de imagen, con endoscopia o tomografía computarizada, entre otras. Una vez diagnosticado, se procederá a clasificarlo en base al TNM.

Las siglas TNM hacen referencia a 3 aspectos básicos en el diagnóstico de los tumores:

  • La T hace referencia al tamaño del tumor, a la extensión a los tejidos adyacentes y al grosor del mismo.
  • La N hace referencia a su extensión a los ganglios linfáticos
  • La M hace referencia a si el tumor se ha extendido a órganos distantes del tejido primario, las metástasis.

Un estadio TNM elevado indicará un estadio avanzado del cáncer.

Una vez que el paciente es intervenido quirúrgicamente se reclasifica atendiendo a las características del estudio histopatológico del tumor resecado, lo que se conoce como TNM quirúrgico. Posteriormente, si hubiera una recurrencia del tumor, el otorrinolaringólogo-cirujano de cabeza y cuello haría una nueva clasificación TNM de cara a encuadrar al paciente en un estadio específico, lo que va a determinar su pronóstico y tratamiento.

El TNM es un sistema que ayuda a determinar el pronóstico del paciente y condiciona su tratamiento. Sin embargo, existen otros factores, dependientes del propio tumor e incluso del equipo que lo está tratando, que condicionan el pronóstico. Estos son los marcadores histopatológicos o moleculares, que pueden influir también y que no están incluidos en el estadio TNM.

Actualización del TNM

El TNM se actualiza de forma periódica. Así, la última actualización de esta clasificación entró en vigor en 2017 y ha incorporado dos variaciones importantes con respecto a ediciones anteriores. Por un lado, se ha incluido la presencia del virus del papiloma humano (VPH) como factor etiológico de los tumores. De esta manera se separan los tumores de orofaringe, causados por este virus, de aquellos que no están ligados al mismo, ya que el origen puede condicionar tanto el pronóstico como el tratamiento, pudiendo resultar diferentes. Por tanto, el TNM será diferente si el paciente tiene cáncer oral, orofaríngeo o cáncer orofaríngeo vinculado al VPH.

Por otro lado, otra variación importante introducida en el TNM de 2017 ha sido la modificación de la clasificación de los ganglios linfáticos. Así, se ha incluido una variable importante como es  la extensión extracapsular, uno de los factores pronósticos más importantes en este tipo de tumores que no se había tenido en cuenta en otras TNM anteriores.

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