Alrededor del 80% de los tumores en las glándulas encargadas de segregar la saliva son benignos. Los casos de tumores malignos solo constituyen  el 5% de los cánceres de cabeza y cuello, y representan menos del 1% de todos los tipos de tumores, según los datos de la Sociedad Española de Otorrinolaringología y Cirugía de Cabeza y Cuello (SEORL).

Los tumores de las glándulas salivales afectan a una población de entre 2,5 y 4 casos por cada 100.000 habitantes y de manera indistinta a ambos sexos. Las lesiones de las glándulas salivales son propias de los adultos. De hecho, la edad media de quienes la padecen es de 45 años, mientras que solo el 5% de los pacientes con tumores salivales son niños.

Se sospecha que se trata de tumores malignos cuando crecen de forma rápida; provocan hinchazón en la mejilla, la mandíbula, la boca o el cuello; dificultad para comer o para tragar; o imposibilitan mover un lado de la cara.

Lo habitual, sin embargo, es que este tipo de tumores revelen pocos síntomas. De ahí que los otorrinolaringólogos tengan que realizar las pruebas y estudios necesarios para detectarlos, y proceder al tratamiento más adecuado en función de cada caso.

Los tumores de glándulas salivares son poco frecuentes y revisten un desafío en el diagnóstico debido a la gran variedad histológica y a la rareza de muchos de ellos. Su etiología precisa no se conoce, aunque se sabe que son más frecuentes en ciertos grupos raciales y en aquellos expuestos a radiación.

La mayoría, en la parótida

La mayoría de estos tumores, el 80%, se localiza en la glándula parótida; el 10%, en la submandibular; 10%, en las glándulas salivares menores; y menos del 1%, en la glándula sublingual. Sin embargo, este porcentaje es inversamente proporcional a la gravedad del tumor. Se puede decir que cuanto más pequeña es la glándula, más probable es que el tumor sea maligno.

El origen de los tumores de las glándulas salivales es desconocido. Sin embargo, los pacientes que han recibido radioterapia y aquellos supervivientes a las bombas atómicas de Hiroshima y Nagasaki tienen elevada incidencia, por lo que la exposición previa a radiación es un factor de riesgo.

Algunas curiosidades sobre la saliva:

  • La función de todas las glándulas salivales es producir saliva, que sirve para mantener la higiene bucodental y para preparar el alimento para la masticación y deglución.
  • La saliva sirve como vehículo excretor de antibióticos, de distintos metales e incluso de algunos virus.
  • Los humanos tienen entre 700 y 1000 glándulas en la boca, la faringe, la laringe, la nariz e incluso en el oído medio.
  • Cada persona produce al día entre un litro y litro y medio de saliva.

 

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